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知床五湖

知床五湖 北海道斜里町 ヒグマ養うカムイの地

高架木道の展望台から1湖と知床の山並みを眺める観光客ら
高架木道の展望台から1湖と知床の山並みを眺める観光客ら

 「ヒグマは人に出くわすと『うわっ』と驚きの声を上げるんですよ」

 ガイドの男性の説明に「知床五湖自然観察ツアー」に一緒に参加した人たちと「人間みたいだ」と笑い合ったわずか数分後だった。ガイドが再び「うわっ」と声を上げた。

 5つの湖のうち最初に訪れた「5湖」の対岸。70メートルほど離れた木立の陰で茶色の塊が揺れている。「ヒグマです。残念ですが引き返しましょう」。ヒグマのすみかにわれわれがお邪魔するのだから、もし出合ったら直ちにその場から立ち去るというのがツアーのルールらしいが、言われなくても急いで退散したい。森の中でおびえたように鳴き交わす鹿の声にこっちの気持ちも完全にすくんでしまった。

5湖の湖畔に姿を見せたヒグマ
5湖の湖畔に姿を見せたヒグマ

 遊歩道を通って4湖、3湖、2湖と訪ねるルートをあきらめて、高架木道を歩いて1湖のみを目指すことになった。道に沿って電気柵がめぐらしてあり、ヒグマが登ってくる気遣いはない。「クマが湖に飛び込んでこっちに泳いできそうで怖かった」「川や海でシャケを捕るぐらいだからきっと泳ぎはうまい」。つい軽口が出る。

 眺望がさらに心を浮き立たせる。緑の木々の向こうで群青色のオホーツク海が青空と溶け合う。1湖の西側に設置された展望台からは、向かって右から羅臼岳、三峰岳、サシルイ岳、オチカバケ岳、硫黄山。薄い雲のベールをかぶったシリエトク(アイヌ語で「地の果て」の意)の山々が連なる。手前には、先ほど出合ってしまったクマを養う森。いったい、どれぐらいのクマがいるんだろう。「五湖周辺には8組12、3頭です」「五湖それぞれにアイヌ語の名前があったはずなんですが、伝わっていない。昭和40年代に町長が回った順番に1~5湖と名前が付きました」。さすがガイドさん、よくご存じだ。

 
船上から眺める知床半島の断崖絶壁=いずれも北海道斜里町で
船上から眺める知床半島の断崖絶壁=いずれも北海道斜里町で

 豊かな自然を外部の侵入から守ってきた断崖絶壁を船から眺めることにした。ウトロ港から1時間のクルージング。今度は船長さんがガイド役。「乙女の涙」「男の涙」「カムイワッカ(神の水)」。絶壁からほとばしる滝に付けられたそれぞれの名前の由来を軽妙に説明してくれる。硫黄山から湧き出た温泉が流れ込み、冬でも凍らない「神の水」は海に流れ込み、周囲をエメラルド色に染める。強い酸のなせる業だという。

 そのカムイワッカの滝の少し手前で、船長が船を岸壁に近づけた。「やった。山の神がいました」。岸壁に生える木々に隠れるようにヒグマの姿。船内のあちらこちらで歓声が湧き上がる。ところが、すぐにクマの姿は見えなくなった。「うわっ」というクマのあわてる声が聞こえたような・・・。

 港の近くにある知床世界遺産センターに立ち寄ると、船長が「山の神」と言ったわけが分かった。アイヌの言葉で、ヒグマは「キムン カムイ(山の神)」。知床半島全体では、少なくとも200頭が生息していると説明にある。

 ヒグマと出合った5湖は、私にとって「キムン カムイ」の湖となった。残りは、何と名付けようか。「いつかまた、シリエトクに来なくては」と思った。

 文・写真 中山敬三

(2012年7月27日 夕刊)

メモ

地図

◆交通
北海道斜里町へは、中部空港と羽田空港から女満別空港へそれぞれ約2時間と1時間50分。
同空港からウトロ温泉ターミナルへバスで2時間余。
同ターミナルから知床五湖はバスで約25分。

◆問い合わせ
知床観光案内所=電0152(24)2639

おすすめ

トキシラズとイクラの親子丼

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★知床五湖ガイドツアー
自然へのダメージを最小限に抑え、ヒグマの生息地をより安全に観察するため、昨年度から遊歩道の利用法を変更した。5月10日~7月31日の「ヒグマ活動期」は、ガイドツアー(5000円程度)への申し込みが必要。8月1日~10月20日の「植生保護期」は混雑に伴う植生浸食が懸念されるため、申請書を提出し、10分程度のレクチャー(250円)を受けた後、散策が可能になる。

★あじ
地元の食堂で、さまざまな海鮮丼が楽しめる。
春から夏にかけて捕れるシャケ「トキシラズ(時不知)」とイクラの親子丼が人気。
店によって値段は異なるが1400円前後。

★ウトロ港からのクルージング
カムイワッカの滝付近で折り返す約1時間(小型船の場合)のコースのほか、知床半島の先端付近まで行く約3時間のコースや「ヒグマウォッチング」をうたうコースがある。
大型船でゆったり移動するコースもある。

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※掲載された文章および写真、住所などは取材時のものです。あらかじめご了承ください。

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